If Snowden really wants to learn Russian…
August 1st, 2013
09:05 AM ET

If Snowden really wants to learn Russian…

By Carroll Bogert, Special to CNN

Editor’s note: Carroll Bogert is deputy executive director for external relations at Human Rights Watch. The views expressed are her own.

Edward Snowden’s Russian lawyer says his client wants to start learning Russian. Now that the American whistleblower has finally left Sheremetyevo airport for “temporary asylum” in Russia, he might find himself iz ognya da v polymya – out of the frying pan and into the fire. After all, Russia is hardly a bastion of free speech defense. We recommend including a few key terms in any vocabulary lesson:

Khuliganstvo: Translated as “hooliganism,” this word can mean anything from getting into fistfights to shouting political slogans and jumping around in a Moscow cathedral. Two women from the punk group Pussy Riot are currently serving out a two-year prison term for their khuliganstvo. (Pussy Riot, in case you’re wondering, is “Pussi Raiot” in Russian.)

Ekstremizm: This one is easy for an American to pronounce, but hard to define. It can mean just about anything that is controversial or generates “discontent,” especially if it criticizes the authorities. There’s a whole section of the Russian police dedicated to fighting ekstremizm. One example of their work: the prosecutor’s office recently tried to ban a book calling for an international tribunal on war crimes committed in Chechnya because of its ekstremizm.

Proverka: This is a term that critics of the Russian government know well. The exact translation is “audit” or “inspection,” but often a proverka looks more like a raid: officials from the tax inspectorate, health inspectorate, Federal Security Service, Ministry of Internal Affairs, Federal Migration Service, prosecutor’s office, or possibly even the fire inspectorate swoop down without notice into the office of a non-governmental organization and ask lots of questions and demand loads of documents. Recently, Russia’s prosecutor general reassured the public that their purpose is just to “get to know” what NGOs do. This cozy exercise has resulted so far in at least nine court cases against NGOs for various alleged infractions.

More from GPS: Civil society crackdown continues

Propaganda: Yup, same word! But it doesn’t mean quite what you might think. In Soviet days, this was a respectable Communist Party pursuit. This summer, the word has taken on a sinister new meaning with the passage of a law forbidding propaganda for homosexuality. Don’t reassure any miserable Russian teenager that “it gets better” – that could qualify as propaganda.

Inostrany agent: “Foreign agent” is a Cold War term for a spy, but even though Snowden was a card-carrying consultant to the U.S. National Security Agency, it won’t apply to him. A new Russian law requires that NGOs who get funding from abroad and engage in unspecified “political activity” register as inostrany agenti.  Several NGOs have gone to court to fight the application of this term to them, which they describe as tantamount to being branded as a traitor.

Predstavlenie: This is another one of those innocuous Russian words that has taken on a spooky new meaning. Technically, a predstavlenie is any kind of notice. These days, for NGOs, it means the prosecutor thinks you’ve violated the law, possibly by engaging in politicheskie deyatel’nost (political activity) such as holding a roundtable, making a policy recommendation to a state official, or raising awareness about corruption. Most likely, it probably means you’re going to court.

Preduprezhdenie: It means “warning.” It’s a milder form of the predstavlenie above, but it’s no joke. The prosecutor may suspend an NGO that gets more than two of them.

Zalozhnik – Not long before his death, Russia's most famous whistleblower described himself as a “hostage” to a Moscow judge. Sergei Magnitsky, a lawyer and accountant, had alleged that Kremlin insiders were involved in a massive scheme to defraud the Russian government of more than $200 million in taxes. Instead of investigating his allegations, the authorities arrested Magnitsky, who died of untreated pancreatitis in a pretrial prison in 2009. This summer, Magnitsky was posthumously convicted of tax evasion.

Edward Snowden may feel like a zalozhnik to geopolitical forces much greater than himself. He certainly deserves to have his asylum claim heard. But if he stays in Russia for any length of time, he will probably want to familiarize himself with how critics fare with the government that has given him shelter.

Topics: Human Rights • Russia

Next entry »
soundoff (99 Responses)
  1. ObjectiveObserver

    Russia is a very large country. I am sure they have room if anyone wishes to move there. Who is ready to move from your home to this better place?

    August 3, 2013 at 8:21 pm | Reply
  2. Законопослушный гражданин

    Мигранты в Москве
    Реакция на избиение oп-epативника уголовного розыска Антона Кудряшова на Матвеевском рынке в Москве показала, насколько власть и большинство населения не понимают, что такое миг-paция в Россию и откуда она взялась. В результате этого непонимания принципиально неправильно ставится сама проблема миг-paции.
    Во-первых, даже вполне респектабельные СМИ делают упор на то, что дагестанец избил русского полицейского. Хотя для нормальной страны правильно было бы сообщить, что просто гражданский человек атаковал представителя закона при исполнении обязанностей. А для сути дела были бы важны еще и конкретные обстоятельства задержания, степень их обоснованности (эти обстоятельства, к слову, не столь однозначны, чтобы считать полицейского героем). Во-вторых, этот сюжет почему-то почти всюду проходил под сквозной рубрикой «миг-paнты». Между тем Магомед Расулов никакой не миг-paнт — он гражданин России. Более того, семья Расуловых живет в Москве 17 лет, что легко установил интернет-портал «Русская планета», когда произвел элементарное журналистское действие — поговорил и со второй стороной конфликта.

    Показательная зачистка на Матвеевском рынке после избиения полицейского закончилась так, как и должна была закончиться: почти всех продавцов, задержанных во время показательного шмона, вскоре отпустили из полиции. «80% торговцев, которые были задержаны после «зачистки», имеют российское гражданство, поэтому почти все они были освобождены. К ним никаких претензий по документам не было», — рассказал директор рынка Андрей Ременник. На рынках вопреки убеждению обывателей торгуют не только «нелегальные миг-paнты», но и вполне законные граждане России.

    Эта частная история заблуждений хорошо иллюстрирует общую картину непонимания природы миг-paции и способов решения проблемы миг-paнтов.

    Вот как выглядит «болезнь» с точки зрения населения: согласно данным недавнего опроса ВЦИОМ, 35% россиян самой реальной угрозой для страны считают заселение России представителями других национальностей. Сразу возникает вопрос: «других» по отношению к какой? Россия строилась как многонациональное государство, испокон веков в ней живут представители десятков национальностей.

    А вот пример заблуждений со стороны власти. Мэр Москвы Сергей Собянин в одном из недавних интервью заявил, что гастарбайтеры из Средней Азии не должны навсегда оставаться жить в российской столице. По его мнению, «если кого-то оставлять, то в первую очередь русскоязычных, с адекватной нашим традициям культурой. Людям, которые плохо говорят по-русски, у которых совершенно другая культура, лучше жить в своей стране. Поэтому мы не приветствуем их адаптацию в Москве».

    Оставим за скобками очевидную для цивилизованного мира аксиому, что не мэры решают, кого и где оставлять. Человек может жить там, где хочет, если не нарушает закон. А если нарушает — он должен жить в тюрьме. Что такое «адекватная нашим традициям культура»? Есть какая-то особенная московская? Ну да, это был купеческий город, но вряд ли Собянин имел в виду классическую этику замоскворецких купцов (для понимания ее сути почитайте замечательного русского писателя Ивана Шмелева). Если Собянин говорил о культуре русской или православной, то для России никак не менее традиционна и мусульманская, которой придерживаются некоторые таджики и узбеки. В том числе и те, кто плохо говорят по-русски. Не говоря уже о татарах, башкирах и выходцах с Северного Кавказа. Они вообще полноценные граждане России, и Москва — столица их страны. Такая же, как для хантов и манси.

    August 4, 2013 at 2:46 am | Reply
  3. Законопослушный гражданин

    Реакция на избиение oп-epативника уголовного розыска Антона Кудряшова на Матвеевском рынке в Москве показала, насколько власть и большинство населения не понимают, что такое миг-paция в Россию и откуда она взялась. В результате этого непонимания принципиально неправильно ставится сама проблема миг-paции.
    Во-первых, даже вполне респектабельные СМИ делают упор на то, что дагестанец избил русского полицейского. Хотя для нормальной страны правильно было бы сообщить, что просто гражданский человек атаковал представителя закона при исполнении обязанностей. А для сути дела были бы важны еще и конкретные обстоятельства задержания, степень их обоснованности (эти обстоятельства, к слову, не столь однозначны, чтобы считать полицейского героем). Во-вторых, этот сюжет почему-то почти всюду проходил под сквозной рубрикой «миг-paнты». Между тем Магомед Расулов никакой не миг-paнт — он гражданин России. Более того, семья Расуловых живет в Москве 17 лет, что легко установил интернет-портал «Русская планета», когда произвел элементарное журналистское действие — поговорил и со второй стороной конфликта.

    Показательная зачистка на Матвеевском рынке после избиения полицейского закончилась так, как и должна была закончиться: почти всех продавцов, задержанных во время показательного шмона, вскоре отпустили из полиции. «80% торговцев, которые были задержаны после «зачистки», имеют российское гражданство, поэтому почти все они были освобождены. К ним никаких претензий по документам не было», — рассказал директор рынка Андрей Ременник. На рынках вопреки убеждению обывателей торгуют не только «нелегальные миг-paнты», но и вполне законные граждане России.

    Эта частная история заблуждений хорошо иллюстрирует общую картину непонимания природы миг-paции и способов решения проблемы миг-paнтов.

    Вот как выглядит «болезнь» с точки зрения населения: согласно данным недавнего опроса ВЦИОМ, 35% россиян самой реальной угрозой для страны считают заселение России представителями других национальностей. Сразу возникает вопрос: «других» по отношению к какой? Россия строилась как многонациональное государство, испокон веков в ней живут представители десятков национальностей.

    А вот пример заблуждений со стороны власти. Мэр Москвы Сергей Собянин в одном из недавних интервью заявил, что гастарбайтеры из Средней Азии не должны навсегда оставаться жить в российской столице. По его мнению, «если кого-то оставлять, то в первую очередь русскоязычных, с адекватной нашим традициям культурой. Людям, которые плохо говорят по-русски, у которых совершенно другая культура, лучше жить в своей стране. Поэтому мы не приветствуем их адаптацию в Москве».

    Оставим за скобками очевидную для цивилизованного мира аксиому, что не мэры решают, кого и где оставлять. Человек может жить там, где хочет, если не нарушает закон. А если нарушает — он должен жить в тюрьме. Что такое «адекватная нашим традициям культура»? Есть какая-то особенная московская? Ну да, это был купеческий город, но вряд ли Собянин имел в виду классическую этику замоскворецких купцов (для понимания ее сути почитайте замечательного русского писателя Ивана Шмелева). Если Собянин говорил о культуре русской или православной, то для России никак не менее традиционна и мусульманская, которой придерживаются некоторые таджики и узбеки. В том числе и те, кто плохо говорят по-русски. Не говоря уже о татарах, башкирах и выходцах с Северного Кавказа. Они вообще полноценные граждане России, и Москва — столица их страны. Такая же, как для хантов и манси.

    August 4, 2013 at 2:47 am | Reply
  4. dit

    ...wellll...remember a 'TRAITOR is always a TRAITOR".....

    August 4, 2013 at 10:16 am | Reply
  5. tomgreg

    Actually the fastest way for him to learn Russian would be to find himself a Russian girlfriend...

    August 4, 2013 at 5:46 pm | Reply
  6. russiantruth

    Human Rights Watch has been funded to the tune of $100 million by? That is right...Russian hater George Soros.

    August 4, 2013 at 5:59 pm | Reply
    • Ivan

      Russia is a bastion of freedom... as long as you don't play bad music in church or talk about anything LGBT related or try to stop the local neo-fascist skinhead gangs... what a wonderful country.

      August 5, 2013 at 3:43 am | Reply
  7. tbb

    it's self-thought-policing, as we so gladly do in the "free" America, makes we the people of USA less free than them Russians, being thought policed half-halfheartedly by whatever bureaucrats in the none-ideological new Russia. people, please remember, it's the people around you that will free you or restrict you, not any particular government organs or statutes. all countries in these modern days have beautifully written basic laws.

    August 4, 2013 at 10:06 pm | Reply
  8. If they are smart......

    Snowden sold out the US because he thought he'd get a better job in Hong Kong – when that looked to be in doubt, out came the allegations of the US spying on China to try to get China to pressure HK to grant asylum.... that fell through.

    So hes run off to Russia, He can move freely to now to other nations' embassies but few and few want anything to do with him. He is a liability that cant be trusted in anyway shape or form.

    If Russia is smart they will not let this guy within 10km of a computer. His first 'loyalty' for the time being is to his WikiLeaks handlers, after he settles in and gets comfortable there he ll be unpredictable and shifty as ever.

    I get the feeling this whole thing was supposed to take some heat off Assange and Manning. Don't think that part went as planned either.

    August 5, 2013 at 10:14 am | Reply
  9. Scott Hanson

    The game between Ruskiee land and America continues. Anybody know who is winning ? I suppose it is whom you listen to. Mr. Snowden will be on the run for some time to come. In the end it won't matter.

    August 6, 2013 at 12:43 pm | Reply
  10. janez

    lol indeed bad propaganda article

    August 7, 2013 at 7:32 pm | Reply
  11. sparks2000

    “What difference does it make to the dead, the orphans and the homeless, whether the mad destruction is wrought under the name of totalitarianism or in the holy name of liberty or democracy?”

    August 7, 2013 at 9:39 pm | Reply
1 2

Post a comment


 

CNN welcomes a lively and courteous discussion as long as you follow the Rules of Conduct set forth in our Terms of Service. Comments are not pre-screened before they post. You agree that anything you post may be used, along with your name and profile picture, in accordance with our Privacy Policy and the license you have granted pursuant to our Terms of Service.

Next entry »
Follow

Get every new post delivered to your Inbox.

Join 4,588 other followers